¿Podrá realmente resucitar el mamut lanudo? Los científicos están un pequeño paso más cerca

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Según los científicos involucrados, un audaz plan para diseñar genéticamente una versión del mamut lanudo, un gigante de la Edad del Hielo que desapareció hace 4.000 años, está logrando algunos avances.

El objetivo a largo plazo es crear un híbrido elefante-mamut vivo y andante que sea visualmente indistinguible de su predecesor extinto.

La resurrección de especies en peligro de extinción ha sido el proyecto favorito del genetista de la Universidad de Harvard, George Church, durante más de una década. En febrero de 2021, Church se unió a Colossal Biosciences, con sede en Dallas, con el empresario Ben Lamm, y el proyecto ganó fuerza ese mismo año con una inyección de efectivo y el resplandor de la publicidad.

Aún quedan muchas tareas desafiantes por delante, como la creación de un útero artificial capaz de dar a luz a crías de elefante. Pero Colossal Bioscience dijo el miércoles que había dado un «paso significativo» hacia adelante.

La jefa de ciencias biológicas de Church and Colossal, Eriona Hysolli, reveló que se habían trasplantado células de un pariente cercano del mamut, el elefante asiático, a la etapa embrionaria, una novedad. Las células madre se derivan de células de elefante. El equipo planea publicar el trabajo en una revista científica, pero la investigación aún no ha sido revisada por pares.

Estas células modificadas, llamadas células madre pluripotentes inducidas o iPSC, se pueden desentrañar en el laboratorio y convertirse en cualquier tipo de célula de elefante, una herramienta importante para que los investigadores modelen, prueben y refinen los cambios genéticos que necesitan realizar. Darle al elefante asiático los rasgos genéticos que necesita para sobrevivir en el Ártico. Estos incluyen un pelaje lanudo, una capa aislante de grasa y orejas pequeñas.

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«Así que lo hermoso de las células es que pueden renovarse indefinidamente y diferenciarse en cualquier tipo de célula del cuerpo», dijo Hysolli, científico principal del instituto en este enorme proyecto.

Las células madre podrían facilitar a los científicos conservacionistas el estudio de la biología única del elefante asiático. Por su tamaño, los organismos son excepcionalmente resistentes al cáncer, por razones que no se comprenden bien. Un obstáculo importante para el equipo en el desarrollo de líneas celulares de elefante fue el bloqueo de genes que se cree confieren resistencia al cáncer.

Las técnicas de investigación celular de las que Colossal fue pionera han abierto una nueva forma de salvar elefantes en peligro de extinción, dijo Oliver Ryder, director de genética de conservación de San Diego Zoo Wildlife Alliance.

«La idea de fabricar iPSC a partir de elefantes existe desde hace años. Ha sido difícil de lograr», dijo Ryder, que no participó en la investigación. «El impacto en la conservación será en la recuperación de genes y en la reproducción asistida». agregado.

Por razones obvias, los embriones de elefante que se encuentran naturalmente son difíciles de estudiar. Las células madre permitirán a los científicos modelar embriones de elefante, levantando el telón sobre cómo un elefante se desarrolla hasta convertirse en un feto, un «activo muy valioso», dijo Ryder.

Una línea de células madre de elefante asiático se tiñe de diferentes colores para resaltar diferentes componentes.

Las células madre de elefante también contienen la clave para la regeneración de mamuts. Una vez editadas para que tengan rasgos genéticos similares a los de un mamut, las células del elefante podrían usarse para crear óvulos y espermatozoides y un embrión que podría implantarse en una especie de útero artificial. Sin embargo, funcionará durante muchos años.

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El comienzo esta dado Colossal fijó un plazo de seis años y el equipo planeó utilizar técnicas de clonación existentes similares a las utilizadas en 1996 para convertir a Dolly en una oveja. Sin embargo, aunque esa tecnología existe desde hace un tiempo, los resultados no han sido exitosos. Muchos cuestionan si su uso es ético Los animales en peligro de extinción son sustitutos ante la posibilidad de intentos fallidos.

El genetista de la Universidad de Harvard, George Church, es cofundador de Colossal Bioscience.

«Creo que el primer elefante registrado será un hito importante, probablemente seis años hasta 2021, de acuerdo con la predicción de Ben (Lam)», dijo Church. «La segunda cosa que nos hace felices es que tenemos algo que es resistente al frío. Y luego la tercera cosa es si podemos hacerlo de una manera escalable que no involucre sustitutos. Eso es lo que se desconoce», dijo Church.

El equipo de investigación de Colossal ya ha analizado los genomas de 53 mamuts lanudos a partir de ADN antiguo recuperado de fósiles. Una amplia gama de muestras de animales que vivieron en diferentes lugares en el pasado ayudaron a los científicos a comprender qué genes hacen que un mamut sea único.

«Hemos recorrido un largo camino. La calidad del ADN del mamut es tan buena como la del elefante, ambos son casi tan buenos como (el ADN extraído de) humanos», dijo Church.

Church y Hysoli no dijeron exactamente cuántos cambios genéticos tendrían que realizarse en el ADN del elefante asiático para crear una criatura parecida a un mamut capaz de soportar temperaturas árticas. Los genetistas también quieren diseñar un mamut sin colmillos, para que los animales no sean presa de los depredadores.

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Church, que lidera el trabajo sobre ingeniería genética de cerdos con órganos compatibles con los humanos para reemplazarlos, dijo que se pueden realizar 69 modificaciones en cerdos a la vez. El número de adaptaciones necesarias para que un elefante asiático sea resistente al frío es muy similar, afirmó.

Colosal anhelaba que los mamuts, si regresaban en número suficiente a las praderas de la parte norte del planeta, ayudarían a frenar el deshielo del permafrost.

Algunos científicos creen que antes de su extinción, los animales que pastaban, como mamuts, caballos y bisontes, pisotearon las praderas, talaron árboles, compactaron la nieve y congelaron la tierra.

Uno Pequeño estudio Un estudio publicado en 2020 sugirió que la presencia de grandes mamíferos como caballos, bisontes, yaks y renos en Siberia da como resultado temperaturas más bajas del suelo en el área protegida en comparación con la tierra fuera de ese límite. Aún así, otros expertos dijeron que es difícil imaginar que manadas de elefantes de sangre fría tengan un impacto significativo en una región que se está calentando más rápido que cualquier otro lugar del mundo.

Colossal anunció planes para resucitar al tigre de Tasmania en 2022 y al todo en 2023, pero su trabajo con el mamut ha tardado en llegar.

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