Las líneas eléctricas provocaron el incendio forestal más grande en la historia de Texas y un incendio forestal cercano, dicen las autoridades

Las autoridades de Texas dicen que las líneas eléctricas a lo largo del Panhandle del estado provocaron incendios forestales mortales que destruyeron casas y ganado y dejaron un paisaje carbonizado la semana pasada.

Las líneas eléctricas provocaron incendios forestales masivos en todo el Panhandle de Texas que mataron al menos a dos personas, destruyeron casas y ganado y dejaron un paisaje calcinado, incluido el incendio forestal más grande en la historia del estado, dijeron funcionarios el jueves.

El incendio Smokehouse Creek, que ha quemado alrededor de 4.400 kilómetros cuadrados (1.700 millas cuadradas) en la vecina Oklahoma, y ​​el cercano incendio Windy Deuce, que ha quemado alrededor de 225. millas cuadradas (582 kilómetros cuadrados). El informe no dio más detalles sobre la causa del incendio de las líneas eléctricas.

El proveedor de servicios públicos Xcel Energy dice que su equipo parece haber alimentado el incendio de Smokehouse Creek. La compañía con sede en Minnesota dijo en un comunicado de prensa que no cree que su equipo haya provocado el incendio de Windy Deuce, ni tiene conocimiento de ninguna acusación de que así fuera. Las líneas eléctricas en el área pertenecen y son operadas por varias compañías, dijo una portavoz de la compañía en un correo electrónico.

Los incendios forestales que se iniciaron la semana pasada en la zona rural ventosa provocaron la evacuación de un puñado de pequeñas comunidades, destruyeron 500 estructuras y mataron a miles de cabezas de ganado. Cuando estalló el incendio el 26 de febrero, las ráfagas de viento alcanzaron 97 km/h (60 mph) en la zona. Eso son fuertes vientos, pasto seco y temperaturas que alcanzan los 70 y 80 grados.

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Los niveles de control están aumentando. El incendio Smokehouse Creek estaba contenido en un 74% el jueves, mientras que el incendio Windy Deuce estaba contenido en un 89%. Pero el departamento forestal advirtió que los fuertes vientos podrían atravesar terreno seco, aumentando el riesgo de incendio.

Las líneas eléctricas caídas y otros equipos de servicios públicos han provocado otros grandes incendios forestales, incluido un incendio mortal en Maui el año pasado y un gran incendio forestal en California en 2019.

Una demanda presentada la semana pasada en el condado de Hemphill alega que una línea eléctrica caída cerca de Stinnett el 26 de febrero provocó el incendio de Smokehouse Creek. La demanda, presentada en nombre del propietario de Stinnett contra Xcel Energy, alega que «los demandados no inspeccionaron, mantuvieron ni reemplazaron adecuadamente un poste de madera que se partió en la base y se incendió cuando se rompió».

En su comunicado de prensa del jueves, Xcel Energy negó haber sido negligente en el mantenimiento y operación de la infraestructura.

En un comunicado emitido después del comunicado de prensa de Xcel Energy, el abogado Michael Watts, quien presentó la demanda en nombre del propietario de la vivienda, dijo después de inspeccionar el poste de servicios públicos caído el miércoles: «Era un gran poste de madera podrido que debería haber sido retirado de servicio hace un hace mucho tiempo.» La empresa que inspecciona el poste para Xcel Energy encontró previamente el poste en tal estado de conservación que colocó una bandera roja indicando que no era seguro escalar y debía ser reemplazado de inmediato.

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Xcel no respondió de inmediato a esos comentarios de Watts.

Se confirmó la muerte de dos mujeres en incendios forestales la semana pasada, una fue alcanzada por las llamas en el sur de Canadá después de salir de su camión y los restos de otra fueron encontrados en una casa incendiada en Stinnett. El martes, un jefe de bomberos de una de las ciudades más afectadas murió mientras atendía un incendio en una casa. Aunque el incendio no fue causado por un incendio forestal, el director ejecutivo de Fritch Fire, Zeb Smith, ha estado luchando incansablemente contra el incendio forestal durante más de una semana, dijo un funcionario. Una autopsia determinará la causa de la muerte de Smith.

La pequeña ciudad de Fritsch perdió cientos de viviendas en los incendios forestales de 2014, que destruyeron decenas más la semana pasada. El gobernador de Texas, Greg Abbott, ordenó esta semana que las banderas en Fritch se bajaran a media asta en honor a Smith.

Associated Press ha solicitado informes completos del Servicio Forestal sobre las causas de los incendios de Smokehouse Creek y Windy Deuce.

Dale Smith, que dirige un gran rancho al este de Stinnett, trabajó la semana pasada para contar la cantidad de ganado que perdió en los incendios forestales. En ese momento, dijo que creía que la causa eran líneas eléctricas defectuosas y que estaba preocupado por su mantenimiento.

«Estos incendios se están convirtiendo en algo habitual», afirmó. “Se están perdiendo vidas. El ganado está muriendo. Se pierden los medios de vida. Es una historia triste que se repite una y otra vez.

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El reportero de Associated Press Sean Murphy contribuyó a este informe desde Oklahoma City.

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