La primavera está en el aire y, si miras de cerca, en el cielo nocturno

Marzo es el mes en el que salimos del estancamiento invernal y damos la bienvenida a la llegada de la primavera. Los días se alargan a su ritmo veloz y las brillantes estrellas del invierno se alejan. Es importante destacar que para los observadores del cielo, el comienzo astronómico ocurre en el equinoccio de primavera, que cae el 19 de marzo a las 11:06 p.m. ET.

En ese momento, el centro del disco solar cruza el ecuador celeste y pasa al hemisferio norte del cielo. Marcó el tradicional comienzo de un nuevo año en muchas culturas, ya en la época romana, y hoy fija las fechas de importantes fiestas y ayunos en muchas religiones.

El punto en el cielo que define el equinoccio a veces se denomina «primer punto de Aries», un término que todavía se usa ampliamente en astrología. En la época babilónica, cuando se establecieron los principios básicos de la práctica astrológica, la constelación de Aries, Rama, era la sede del equinoccio.

Hoy en día, el equinoccio se produce en realidad a unos 30 grados al oeste en la constelación de Piscis, gracias a un ciclo de 26.000 años conocido como el «precursor del solsticio». Dentro de 3.000 años, el equinoccio será entre las estrellas de Acuario; Regresará a Aries alrededor del año 23.000.

La palabra «equinoccio» se refiere al concepto de «noche igual», cuando el día y la noche duran exactamente 12 horas. De hecho, el extremo superior del Sol sale por encima del horizonte unos días antes del equinoccio. La fecha real para las 12 horas de luz y oscuridad en DC este año es el 16 de marzo, con Old Soul saliendo a las 7:17 a.m. ET y poniéndose a las 7:17 p.m.

Notas lunares, pon esa alarma

Cuando comience marzo, verá la luna menguante adornando el cielo de la mañana. En la mañana del día 3, los madrugadores podrán ver el último cuarto de luna al amanecer en la parte sur del cielo. A menos de un grado de distancia se encuentra la brillante estrella roja Antares, el corazón de Scorpius, Escorpión.

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La luna nueva llega el día 10. La Luna crece en el cielo del atardecer y alcanza su fase completa el día 25. El nombre tradicional de la luna llena de marzo es luna de gusano, porque el suelo es lo suficientemente blando como para que las lombrices encuentren la superficie, proporcionando una fuente de alimento para aves y animales. Otros nombres tradicionales son luna de cuervo y luna de chap.

Si quieres ir a algún compromiso el domingo por la mañana, debes programar tu reloj una hora antes de acostarte el sábado por la noche. A menos que viva en Arizona o Hawái, el código de EE. UU. dicta que todos cambiamos del horario estándar al horario de verano a las 2 a. m. del 10 de marzo. Durante mis años en el Observatorio Naval de EE. UU., respondí cientos de preguntas sobre por qué sucede esto cada año. Pero la implementación no es nuestra.

En los Estados Unidos, el horario civil está gobernado por la autoridad del Congreso a través del Departamento de Transporte. El laboratorio mantiene una única escala horaria de referencia denominada UTC. Dejamos que otros decidan qué hacer con él.

De la Osa Mayor a Arcturus

A media tarde se pueden ver en el cielo occidental las constelaciones invernales que nos ayudaron a pasar las largas noches de invierno. A finales de mes, se fijarán a medianoche. Si le gusta observar Orión y sus brillantes compañeras estelares, este es el último mes para obtener una buena vista hasta finales del otoño.

Después de marzo, las constelaciones más tenues aparecen por la noche. El patrón más reconocible entre ellos es el grupo de estrellas que la mayoría de nosotros conocemos como la Osa Mayor.

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Estas siete estrellas forman un patrón distintivo que perfila un venerable cucharón de sopa y suele ser una de las primeras estrellas que los nuevos astrólogos aprenden a identificar. Se le llama arado (arado) en Gran Bretaña e Irlanda, y vano (carro) en otras partes de Europa. Las siete estrellas forman parte de la gran constelación de la Osa Mayor, la Osa Mayor. Las dos estrellas al final del «cuenco» del Ozo apuntan al norte, a la estrella Polaris, que representa el polo norte celeste.

Siga los «indicadores» hacia el sur y encontrará la constelación de Leo, el León, con dos grupos de estrellas distintos. Regulus, la estrella más brillante de Leo, se encuentra debajo del semicírculo de estrellas de segunda magnitud que delinean la cabeza del león. Al este de Regulus, puedes ver un triángulo rectángulo de estrellas que marca la espalda de Leo.

A medida que te acerques a la Osa Mayor, sigue la curva que forma su «mango» y encontrarás a Arcturus, la estrella característica de la primavera. Es la estrella más brillante del cielo del norte y la cuarta más brillante en general en su distancia más cercana a 37 años luz y es difícil pasarla por alto debido a su luminosidad, que es 170 veces mayor que la del Sol. Su color rosa recuerda a las coloridas flores que florecen de marzo a abril.

Marzo puede ser un mes aburrido para los observadores de planetas. El único miembro brillante del Sistema Solar es Júpiter, que domina el cielo occidental durante las horas de la tarde. A principios de marzo, el planeta gigante se pone entre las 11 p. m. y las 10:30 p. m., pero después de que cambiemos al horario de verano, no tendrás problemas para encontrar Júpiter después del atardecer.

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Una vez que Júpiter se pone, no hay planetas brillantes para buscar durante el resto de la noche. Justo antes del amanecer, podrás ver Venus en el crepúsculo, pero estará muy bajo en el cielo del sureste.

Sin embargo, hacia finales de mes, tendremos la oportunidad de ver el planeta más esquivo: Mercurio. El mejor momento para ver Mercurio es del 17 al 31 de marzo, de 30 a 45 minutos después de la puesta del sol, cuando se encuentra a unos 10 grados sobre el horizonte occidental. Si los tienes, utiliza binoculares para buscarlos en el crepúsculo. Una vez que lo encuentres, podrás detectarlo a simple vista.

Vistas del cielo en el área de DC en marzo

El clima es templado. Aquí hay algunos lugares para ver a través de binoculares este mes.

Para obtener una lista de clubes de astronomía, planetarios, centros científicos y observatorios en las áreas metropolitanas de DC, Baltimore y Richmond, consulte Este sitio web es del Observatorio Naval de EE. UU..

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