El Delta IV Heavy, un cohete cuyo tiempo pasó, volverá a volar

Acercarse / El último cohete Delta IV Heavy de United Launch Alliance se ve aquí en diciembre mientras el personal de tierra lo lleva a la plataforma de lanzamiento en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida.

Este cohete se enciende solo antes de ir al espacio. Es el cohete más grande del mundo impulsado íntegramente por hidrógeno líquido, un propulsor difícil de manejar pero gratificante en su rendimiento.

El Delta IV Heavy ha sido el vehículo de lanzamiento más poderoso de Estados Unidos durante casi una década y ha sido una piedra angular del programa espacial del ejército estadounidense durante más de 20 años. Es el cohete producido comercialmente más caro del mundo, impulsado no sólo por su capacidad externa, sino también por su complejidad.

Ahora, el último cohete pesado Delta IV de United Launch Alliance despegará de la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida el jueves con una carga útil clasificada para la agencia de satélites espías del gobierno de Estados Unidos, la Oficina Nacional de Reconocimiento.

«Es una pieza de tecnología asombrosa, 23 pisos de altura, medio millón de galones de propulsor y un cuarto de millón de libras de empuje, y el más metálico de todos los cohetes; se encenderá solo antes de ir al espacio», dijo. Tory Bruno, presidente y director ejecutivo de ULA. «El retiro (es importante) del futuro, el traslado a Vulcan, un cohete de bajo costo y alto rendimiento. Pero sigue siendo triste».

45º y último Delta IV

Si el clima lo permite, el Delta IV Heavy encenderá sus tres motores RS-68A propulsados ​​por hidrógeno a la 1:40 pm EDT (17:40 UTC) del jueves, abriendo una ventana de lanzamiento de cuatro horas. Los tres RS-68 disparan en una secuencia escalonada, una permutación diseñada para minimizar la bola de fuego de hidrógeno ardiendo alrededor de la base del cohete cuando arranca el motor.

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El Delta IV Heavy ciertamente tendrá un legado de lanzamiento de misiones de seguridad nacional con la nave espacial Orion de la NASA en un vuelo de prueba orbital en 2014 y la sonda solar Parker de la NASA en 2018 en una misión para volar a través de la atmósfera exterior del Sol.

Pero la bola de fuego dejará una huella imborrable en la memoria de cualquiera que haya visto un misil Delta IV Heavy. Todo se reduce a elegir hidrógeno líquido súper frío como combustible. Tres motores RS-68 queman hidrógeno con oxígeno líquido como oxidante.

«Nos gustan esos propulsores porque tienen una eficiencia muy, muy alta», dijo Bruno. «Para preparar los motores RS-68, comenzamos a hacer fluir propulsor criogénico muy frío a través de ellos antes de encenderlos.

«El hidrógeno es más liviano que el aire, por lo que después de fluir a través del motor y hacia la zanja de llamas, se eleva. Cuando los motores finalmente están llenos y listos para funcionar y comenzar a hacer girar las bombas, en realidad soltamos la carga principal (el empuje). lo encendemos y esa llama arrastra una columna de hidrógeno, que se adhiere al costado del propulsor y se eleva.

Los núcleos de los cohetes Delta IV están envueltos en un aislamiento de espuma naranja. Una de las razones de esto es proteger el cohete de las bolas de fuego, lo que Bruno llamó «un efecto muy dramático de un propulsor que se autoinmola» que parece un «malvavisco quemado» mientras viaja al espacio.

Segundos después de que los motores arrancan, 12 pernos de sujeción liberan el cohete de triple núcleo de sus ataduras. Más de 2 millones de libras de empuje impulsarán al Delta IV Heavy desde la plataforma de lanzamiento al este de Cabo Cañaveral. El RS-68 en el núcleo central será empujado hacia abajo para proteger el hidrógeno líquido y el propulsor de hidrógeno líquido, mientras que los dos propulsores laterales del cohete quemarán sus propulsores en cuatro minutos.

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Cuando Delta IV se desprende de sus propulsores laterales y cae al Océano Atlántico, el núcleo central arde durante otro minuto y medio. Minutos más tarde, el propulsor de la primera etapa se deshace y el motor RL10 de la etapa superior dispara la primera de las tres quemas necesarias para impulsar la carga variada del cohete a la órbita a miles de kilómetros sobre la Tierra.

Sólo hay un 30 por ciento de posibilidades de que haga buen tiempo el jueves. Los fuertes vientos y los cúmulos son las principales preocupaciones. El pronóstico del tiempo mejora por la posibilidad de una liberación de respaldo el viernes por la tarde.

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